La Chine met en garde contre son “ option nucléaire ” de guerre commerciale

Des F-35 Stealth Fighters aux Teslas, les industries de haute technologie du monde en dépendent totalement. La Chine menace de fermer le robinet.

Pékin a lancé une bombe dans sa guerre commerciale croissante avec les États-Unis. D’un seul coup, il pourrait abattre tout le programme de production de chasseurs furtifs F-35. Cela pourrait paralyser la Silicon Valley. Cela pourrait envoyer Apple dans l’administration.

«Aux États-Unis, ne sous-estimez pas la capacité de la Chine à riposter» , écrit le porte-parole officiel du Parti communiste chinois au pouvoir, le Quotidien du Peuple .

Et tout est question de saleté.

La Chine possède, de loin, les plus grandes réserves de terres rares du monde – les sables minéraux qui contiennent les éléments exotiques essentiels à de nombreuses technologies modernes à haute performance.

Cartes de circuits imprimés. Batteries. Capteurs. Propulseurs. Tous ont besoin de métaux de conductivité, de résistance thermique, de poids, de résistance spécifiques…

«Les terres rares deviendront-elles une contre-arme pour que la Chine riposte contre la pression exercée par les États-Unis sans aucune raison? La réponse n’est pas un mystère » , a déclaré rhétoriquement le Quotidien du Peuple . «Ne dites pas que nous ne vous avons pas prévenu!»

Et la menace, que les analystes économiques appellent «l’option nucléaire» de Pékin , est bien réelle.

L’OPTION “ NUCLÉAIRE ” DE BEIJING

Le journal chinois tout aussi nationaliste Global T imes a averti que la Chine avait de nombreux moyens de riposter contre les États-Unis , y compris la menace de couper l’approvisionnement en terres rares.

Les terres rares sont un groupe de 17 éléments chimiques qui ont des propriétés essentielles pour la production de tout, des satellites aux moteurs à réaction.

L’année dernière, la Chine a produit 78% des terres rares du monde, selon les chercheurs de la Bank of America Merrill Lynch. Les États-Unis comptent sur lui pour jusqu’à 80 pour cent de leurs importations .

La menace d’utiliser l’offre riche de la Chine comme levier dans le conflit a contribué à de fortes pertes sur les actions américaines et à une baisse des rendements obligataires à long terme.

Mais l’impact d’un tel gel des exportations aurait des implications militaires aussi bien qu’économiques.

«Les terres rares sont essentielles à la production, au maintien en puissance et au fonctionnement des équipements militaires américains», détaille un rapport 2016 du US Government Accountability Office . «Un accès fiable au matériel nécessaire, quel que soit le niveau global de la demande de défense, est une exigence fondamentale pour le DOD.»

Un destroyer lance-missiles de classe Arleigh Burke a besoin de 2500 kg ou de terres rares pour sa construction. Un sous-marin d’attaque à propulsion nucléaire de classe Virginia a besoin de 4200 kg. Chaque F-35 Stealth Fighter construit consomme environ 400 kg.

Il n’est pas étonnant qu’aujourd’hui, le Pentagone ait envoyé un rapport à la Maison Blanche et au Congrès demandant un examen urgent de l’augmentation de la production de ces minéraux à l’intérieur des frontières américaines afin de réduire la dépendance à la Chine.

“Si les États-Unis ne font pas preuve de retenue, ils verront que” la Chine est loin de manquer de cartes, et nous avons la volonté et la détermination de combattre les États-Unis jusqu’au bout “, a déclaré l’éditorial du journal.

Un responsable de la principale agence de planification économique de Chine n’a pas exclu d’utiliser les terres rares comme contre-mesure contre «la suppression injustifiée des États-Unis».

Le président Xi Jinping a visité des entreprises liées aux terres rares dans le sud-est de la province du Jiangxi au début du mois. Il a qualifié les terres rares de «ressource stratégique importante», tout en soulignant l’importance de posséder des technologies de base indépendantes, a rapporté le China Daily, géré par l’État.

La Chine a déjà utilisé des terres rares comme gourdin. Il y a cinq ans, l’Organisation mondiale du commerce a critiqué la tentative de la Chine de restreindre l’exportation de terres rares, rejetant son affirmation selon laquelle elle voulait simplement protéger l’environnement et conserver les approvisionnements. Au lieu de cela, la décision semblait viser à nuire au Japon avec lequel Pékin avait un tiff diplomatique.

INCENDIE MINÉRAL?

“La partie américaine veut utiliser les produits fabriqués par les terres rares exportées par la Chine pour contrer et réprimer le développement de la Chine”, a déclaré le Quotidien du Peuple plus tôt cette semaine. «Le peuple chinois n’acceptera jamais cela!»

Mais Scott Kennedy, directeur du projet sur l’économie chinoise au Center for Strategic and International Studies, a déclaré que les Chinois pourraient finir par nuire à leurs propres intérêts s’ils tentaient à nouveau de militariser les terres rares.

Premièrement, les utilisateurs de terres rares ont stocké les minéraux pour un «jour de pluie».

Deuxièmement, ils ont également trouvé comment «utiliser moins de terres rares pour obtenir les mêmes résultats» dans des produits tels que les lasers et les aimants.

Et troisièmement, différents minéraux et produits chimiques sont de plus en plus utilisés comme substituts des terres rares.

Kennedy prédit qu’une fois que les investisseurs auront «réalisé que la menace n’était pas aussi grave, les marchés rebondiraient».

Pourtant, il n’est pas optimiste quant aux négociations commerciales américano-chinoises, qui se sont interrompues le 10 mai après l’échec d’un 11e cycle de négociations à aboutir à un accord. Les responsables américains ont accusé les Chinois de renier les accords qu’ils avaient conclus lors des cycles précédents.

TRADING BLOWS

Pendant des mois, les deux plus grandes économies du monde ont été bloquées dans une impasse face aux allégations selon lesquelles la Chine déploierait des tactiques prédatrices – notamment voler des secrets commerciaux et obliger les entreprises étrangères à céder la technologie – dans le but de supplanter la domination technologique américaine.

L’administration Trump a imposé des droits de douane de 25% sur 250 milliards de dollars d’importations chinoises et prévoit de taxer les 300 milliards de dollars d’importations qui ont jusqu’à présent été épargnés. Et cela a augmenté les enjeux ce mois-ci en plaçant le géant chinois des télécommunications Huawei sur une liste noire qui empêche effectivement les entreprises américaines de lui fournir des puces informatiques, des logiciels et d’autres composants sans l’approbation du gouvernement.

Les États-Unis font valoir que Huawei est légalement redevable au Parti communiste au pouvoir en Chine, qui pourrait lui ordonner d’espionner en leur nom. Washington n’a cependant fourni aucune preuve que Huawei a fait cela.

Cependant, la dispute commerciale ne montre aucun signe de diminution.

«Les Chinois vont d’abord devoir signaler qu’ils vont parler», a déclaré M. Kennedy. Ensuite, ils devront retourner là où ils en étaient avant de revenir en arrière sur les concessions précédentes. “Je ne vois aucun langage corporel des Chinois pour dire qu’ils sont sur le point de faire cela”, a déclaré Kennedy.